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Der Start des Mars Science Lab verzögerte sich um zwei Jahre

WASHINGTON (CNN) – Der Start des Mars Science Laboratory durch die NASA – aufgrund technischer Schwierigkeiten und Kostenüberschreitungen – wurde bis Herbst 2011 verschoben, teilten NASA-Vertreter auf einer Pressekonferenz am Donnerstag in Washington mit.

Eine Fotoillustration eines mit Laser ausgestatteten Fahrzeugs, das Teil des Mars Science Laboratory sein soll.

Eine Fotoillustration eines mit Laser ausgestatteten Fahrzeugs, das Teil des Mars Science Laboratory sein soll.

Der Start der Mission war für Herbst 2009 geplant.

Das Mars Science Lab ist ein großer Rover mit Atomantrieb, der für lange Strecken mit einer Reihe von wissenschaftlichen Instrumenten an Bord ausgelegt ist.

Laut der NASA-Website ist dies Teil einer "langfristigen Anstrengung der Roboterforschung", um "die frühe Umweltgeschichte des Mars zu untersuchen" und zu beurteilen, ob der Mars jemals in der Lage war oder ist, Leben zu erhalten .

Die Verzögerung des Starts ist laut NASA auf eine Reihe von "Test- und Hardware-Herausforderungen zurückzuführen, die (noch) angegangen werden müssen, um den Missionserfolg sicherzustellen".

"Die Fortschritte der letzten Wochen bei der Lösung technischer Herausforderungen und beim Zusammenführen von Hardware sind nicht schnell genug", sagte Charles Elachi, Direktor des Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien.

Der Wechsel zu einem Start 2011 "ermöglicht eine sorgfältige Lösung aller verbleibenden technischen Probleme, ordnungsgemäße und gründliche Tests und vermeidet einen verrückten Startschuss", argumentierte NASA Associate Administrator Ed Weiler.

Laut NASA-Sprecher Dwayne Browne belaufen sich die Gesamtkosten für das Mars Science Lab nun auf rund 2,1 Milliarden US-Dollar. Das Projekt hatte ursprünglich einen Preis von 1,6 Milliarden US-Dollar.

Browne zufolge beläuft sich das Gesamtbudget der NASA für das laufende Geschäftsjahr auf rund 15 Milliarden US-Dollar.

Laut NASA wird der Mars-Rover neue Technologien einsetzen und so konstruiert sein, dass er größere Entfernungen über raueres Gelände als bei früheren Missionen zum Planeten zurücklegt. Dies wird teilweise durch den Einsatz eines neuen Oberflächenantriebssystems erreicht.

"Ein Misserfolg ist bei dieser Mission keine Option", sagte Weiler. "Die Wissenschaft ist zu wichtig und die Investition des amerikanischen Steuergeldes zwingt uns, absolut sicher zu sein, dass wir alles getan haben, um den Erfolg dieser Flaggschiff-Planetenmission sicherzustellen."

Weiler machte geltend, dass aufgrund der vorläufigen Bewertungen der Agentur zusätzliche Kosten, die mit der Verzögerung des Starts des Science Lab verbunden seien, nicht dazu führen würden, dass andere NASA-Programme in den nächsten zwei Jahren gestrichen würden. Er räumte jedoch ein, dass dies zu weiteren nicht näher festgelegten Programmverzögerungen führen würde.

Kritiker haben vorgeworfen, dass die mit dem Mars Science Lab verbundenen Verzögerungen und Kostenüberschreitungen auf eine Agentur hindeuten, die von mangelnder Rechenschaftspflicht und Ineffizienz bei der Verwaltung von Zeit- und Steuergeldern geplagt wird.

"Das Mars Science Laboratory ist nur das jüngste Symptom einer NASA-Kultur, die die Kontrolle über die Ausgaben verloren hat", schrieb Alan Stern, ein ehemaliger Administrator der NASA, am 24. November in der New York Times. "Ein Krebs überholt unsere Raumfahrtbehörde: Die routinemäßige Anpassung an immense Kostensteigerungen in Projekten."

Stern gab an, dass die Kostenüberschreitungen der Agentur von "Managern, die den Umfang der durch Missionen verursachten Kostenerhöhungen verschleiern" und "Kongressmitgliedern, die einen starken Anstieg zum Schutz lokaler Arbeitsplätze akzeptieren", angeheizt würden.

Browne antwortete in einer schriftlichen Erklärung, dass die NASA-Administratoren "ständig daran arbeiten, die Kostenschätzungsfähigkeiten (der Agentur) zu verbessern. … Wir überprüfen kontinuierlich unsere Projekte, um das wahre Risiko in Bezug auf Leistung, Kosten und Zeitplan zu verstehen."

"Die NASA, deren Aufgabe es ist, einzigartige Missionen für wissenschaftliche Entdeckungen zu entwickeln, ist der Ansicht, dass die Schätzung der Kosten von … Wissenschaft fast so schwierig sein kann wie die tatsächliche Durchführung der Wissenschaft", sagte Browne .

Das jüngste Mars-Projekt der NASA – die Mission des Phoenix Mars Lander – endete letzten Monat, nachdem die Batterien des solarbetriebenen Fahrzeugs infolge eines Staubsturms und des beginnenden Marswinters erschöpft waren. Es hatte zwei Monate nach seiner anfänglichen dreimonatigen Mission operiert.

Beamte der NASA hatten das Fahrzeug auf einer arktischen Ebene gelandet, nachdem Satellitenbeobachtungen gezeigt hatten, dass sich in diesem Gebiet große Mengen an gefrorenem Wasser befanden, höchstwahrscheinlich in Form von Permafrost. Sie dachten, ein solcher Ort wäre ein vielversprechender Ort, um nach organischen Chemikalien zu suchen, die ein Zeichen für eine bewohnbare Umwelt sind.

Wissenschaftler konnten das Vorhandensein von Wassereis im Mars-Untergrund nachweisen, geringe Konzentrationen von Salzen finden, die Nährstoffe für das Leben sein könnten, und Schnee beobachten, der von den Wolken herabfällt, sagte die NASA am Donnerstag.

Alles über Marserkundung • NASA

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